¿Qué son los nootrópicos?

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La guía definitiva de nootrópicos

Píldoras inteligentes, estimulantes cerebrales, estimulantes de la memoria, suplementos para el cerebro – o como se llamen… Finalmente todos caen bajo el mismo término; nootrópicos.

Los nootrópicos son parte de una amplia clasificación de medicamentos, nutracéuticos y suplementos que se promocionan para mejorar el potencial cognitivo mediante el aumento de las capacidades mentales, el bienestar, o la capacidad de aprendizaje.

Estas sustancias vienen en muchas formas, pero aquí no hablaremos de medicamentos que pretenden curar algo, sino de aquellas sustancias que pretenden mejorar la función mental en los seres humanos sanos. ¿Suena bien? Sigue leyendo…

¿Qué son los Nootrópicos?

El término fue acuñado nootropic en la década de  los 70, con acierto deriva de las palabras griegas ‘felixibilidad’ y ‘para la mente’. Pero como ocurre con la mayor parte de la industria de suplementos, la definición concreta de lo que hace un fármaco o un complemento nootrópico sigue siendo flojo, por no decir casi inexistente.

En general, se consideran nootrópicos aquellas sustancias de baja toxicidad (sustancias que demuestra una baja incidencia de efectos secundarios perjudiciales) que impulsan el funcionamiento cognitivo y que se consideran seguros para el uso a largo plazo. No son efectos inmediatos sino que están destinados a tener un impacto pequeño, pero acumulativo. Basta decir, que no estamos hablando acerca de una capacidad intelectual sobrehumana como resultado de un trago de bebida energética y una píldora.

La búsqueda por mejorar las funciones mentales tales como la concentración o la memoria no es un fenómeno nuevo. Los seres humanos han tratado de modificar y mejorar el rendimiento fisiológico del cerebro a base de alimentos, tónicos y otros suplementos a lo largo de la historia – y en ocasiones han hecho descubrimientos que cambian los procesos de vida.

El aumento de la capacidad intelectual ha sido durante mucho tiempo un objetivo humano, y hoy, los nootrópicos se promociona desde todos los rincones de Internet como el próximo gran paso en la cognición humana amplificada. El fenómeno como tal, se están convirtiendo cada vez en una tendencia al auge, pero todavía hay una gran carencia en el nivel de comprensión acerca de cómo funcionan.

 

3 áreas sobre las que funcionan los nootrópicos

Al igual que el propio cerebro, se cree que los nootrópicos trabajan a través de varios mecanismos, tenemos que tener en cuenta que muchos de estos mecanismos aún no se entienden completamente. Y teniendo en cuenta el número de nootrópicos ofrecidos por la naturaleza (y quizás más importante, por el mercado), no es de extrañar que sus métodos varíen.

Lo que se sabe seguro es que algunos de los nootrópicos influyen sobre diversos sistemas y producciones químicas en nuestro cerebro, en particular sus funciones alteran de las siguientes maneras:

1. Elevan los niveles de sustancias químicas asociadas con el aprendizaje y la memoria
2. Aumentan la vasodilatación y oxigenación del cerebro
3. Conservan y protegen las neuronas del cerebro

1. Las sustancias químicas asociadas con el aprendizaje y la memoria

El cerebro es el hogar de una gran variedad de productos químicos endógenos o neurotransmisores que son responsables de dirigir la mayor parte los actos de la vida cotidiana en lo que se refiere al cerebro. Después de viajar a través de una sinapsis a sus respectivos sitios receptores, estos neurotransmisores transmiten señales desde una neurona a otra dentro del cerebro.

Antes de tomar el camino de nuestros amigos neurocientíficos con demasiada jerga coloquial, el concepto más importante a entender es que el cerebro es esencialmente una enorme red de neuronas que se comunican a través de estos neurotransmisores. Cada tipo de neurotransmisor llena múltiples funciones en esta cadena desde afectar al estado de ánimo a la formación de la memoria. La teoría sostiene que el aumento de la concentración de ciertos neurotransmisores o el aumento de la eficacia de ciertos receptores aumenta la funcionalidad. En otras palabras, el aumento de los niveles de neurotransmisores asociados con el aprendizaje y la memoria debe dar lugar a la mejora de las funciones mentales deseables como la concentración, la elevación del estado de ánimo, y mejor memoria. Vemos esta teoría demostrada mediante el trabajo con éxito de muchos de los antidepresivos (naturales o artificiales) presentes en el mercado.

La vasodilatación y oxigenación del cerebro

Impulsar la vasodilatación (ensanchamiento de los vasos sanguíneos) del cerebro y a aumentar inherentemente sangre y el flujo de oxígeno al cerebro – son dos elementos esenciales para la función cerebral básica. Pero estamos hablando de la función cerebral óptima y mejorada. Así que vamos a subir las apuestas, si?

Nuestro cerebro consume aproximadamente el 25% del oxígeno que ingiere, pero sólo representa aproximadamente el 2% de nuestra masa corporal total. Esa es una gran relación oxígeno peso. Además, el cerebro es suministrado con la sangre que lleva el oxígeno necesario, energía (generalmente en forma de glucosa), y nutrientes.

No es difícil llegar a la conclusión de que la teoría es que al aumentar el flujo sanguíneo y la oxigenación del cerebro, también aumentamos la capacidad mental – aunque sólo sea a corto plazo. Piensa en un impulso extra que necesitas justo antes de que la gran presentación o examen.

El aumento de la circulación sanguínea en el cerebro también está asociada con el estado de alerta, mejor concentración, y resistencia mental mejorada. ¡Porque lo bueno no es un cerebro más grande si no uno que pueda mantener el ritmo!

Conservación y Protección

La amplia propagación de enfermedades cognitivas como el Alzheimer y la demencia han dado lugar a preguntas acerca de los factores de riesgo ambientales y su posible prevención. ¿Qué causa estas enfermedades debilitantes? ¿Se pueden prevenir?

Algunos nootrópicos se consideran antioxidantes con la capacidad de eliminar o regular de otro modo las sustancias nocivas en el cerebro. Son suplementos que están asociados a retardar el proceso de envejecimiento de las neuronas, que en el mundo de nootrópicos se traduce a la posibilidad de reducir la velocidad – o incluso prevenir – la disidencia en aquellas enfermedades cognitivas asociadas con la edad avanzada.

La comunidad de entusiastas de nootrópicos lleva esto un paso más allá, planteando la cuestión de las posibles propiedades de mejora cognitiva de estos mismos suplementos en adultos sanos. Aun que no tiene los avales científicos necesarios, todo apunta a que en concordancia con sus efectos en adultos sanos debería a su vez comportar la prevención de este tipo de enfermedades a un nivel u otro.

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Clasificación de nootrópicos según su función

Aunque los nootrópicos son bastante similares en forma o función, se pueden clasificar por su supuesto mecanismo de acción, que puede incluir estimulantes, colinérgicos, metabólicos, Racetams, Serotonergicos, dopaminérgicos, y adaptógenos.

1. Los estimulantes

Quizás uno de los tipos de mecanismo nootrópicos del que más se abusa y el que más se aprecia a día de hoy. Las propiedades estimulantes pueden funcionar como potenciadores del cerebro mediante la promoción de mayores niveles de energía y estado de alerta general.

Todo el mundo tiene que colega que arrastra sus pies en la oficina y se asemeja a los muertos vivientes antes de que su primera taza de café (y si no sabes de quién estamos hablando – podrías ser tu). Sí, la cafeína es uno de los estimulantes más aplaudidos por sus efectos nootrópicos naturales, pero existe un debate acerca de si verdaderamente los estimulantes entran en la categoría de nootrópicos. Con una definición poco precisa y no reglamentada del término nootrópico, no podemos descartar el estimulante de la definición.

Al otro extremo de la cafeína en el grupo de estos estimulantes se encuentran son las anfetaminas como Adderall. Los estimulantes pueden ayudar a la concentración y los procesos mentales básicos como el procesamiento de la información, pero hay que tomar en cuenta que son de corta duración y llevan efectos secundarios, por no mencionar el riesgo de adicción o agotamiento posterior.

2. Los colinérgicos

Estos son los suplementos que aumentan el nivel de acetilcolina. Los colinérgicos funcionan porque la acetilcolina es uno de los principales neurotransmisores responsables de la asistencia en la retención de nueva información, el control de la capacidad de atención, y el acceso a la memoria. Esta función se encarga de aumentar los niveles de acetilcolina y aumentar la velocidad a la que se construyen este tipo de conexiones. Estos colinérgicos también son conocidos por aumentar los niveles de acetilcolina específicamente en el hipocampo (¡Recordemos aquellas clases de anatomía!) que se sabe está asociado con la formación de memoria a largo plazo y su almacenamiento.

Los seres humanos producen acetilcolina mediante la combinación de acetato con la colina que se encuentra en nuestra dieta, lo que significa, naturalmente, el aumento de su consumo sólo podría aumentar sus niveles de este importante neurotransmisor.

3. Los metabólicos

Los metabólicos consisten en cualquier suplemento que optimiza el suministro de energía a las células del cerebro. ¿Cómo se puede optimizar la energía para las células cerebrales? A través de la vasodilatación, ¡por supuesto! El aumento del flujo sanguíneo es igual a una mayor oxigenación, la introducción de nutrientes, y al suministro de energía. Por si fuera poco, con un poco de trabajo en equipo, juntos oxígeno y glucosa producen ATP, la mejor energía para nuestras neuronas.

Otros suplementos metabólicos fomentan una mejor absorción de nutrientes por las células, que sólo podría aumentar a más la capacidad intelectual.

4. Los racetams

De manera similar a los colinérgicos, los racetams confían en la vieja y conocida acetilcolina para estimular nuestro cerebro, sin embargo lo hacen de una manera diferente. En lugar de elevar los niveles de acetilcolina en el cerebro, los racetams aumentan la sensibilidad (es decir, la eficiencia) de los receptores de acetilcolina. Si bien este mecanismo da como resultado múltiples efectos, el principal resultado es un aumento en la actividad colinérgica del cerebro – un golpe para aumentar la cognición.

Otros racetams aumentan la densidad de estos receptores en áreas estratégicas del cerebro como el hipocampo. Incluso algunos supuestamente promueven el desarrollo de nuevas neuronas. ¿Y quién no quiere más neuronas?

5. Los serotonérgicos

Suficiente con la acetilcolina, vamos a pasar a la serotonina. Este pequeño neurotransmisor es responsable del control de una serie de procesos incluyendo, pero no limitado a: los patrones de sueño, la regulación del humor, e incluso el apetito.

Probablemente has oído hablar de la serotonina en referencia a la depresión y el insomnio, lo cual no es sorprendente cuando uno mira de cerca sus funciones primarias en el cerebro. Al aumentar los niveles de serotonina, es probable que el estado de ánimo mejore, siendo un precursor de la función cognitiva mejorada.

6. Los dopaminérgicos

Al mencionar los dopaminérgicos, tenemos que fijarnos en la dopamina. La dopamina es una pieza vital del sistema de recompensa del cerebro, responsables de causar el placer y la felicidad con el estimulador externo derecho. La dopamina también está asociado con el control muscular y el movimiento. Con el aumento de los niveles de dopamina en general viene la reducción de la ansiedad, el estrés y la depresión. Sin embargo, la dopamina no solo lucha contra el mal, sino que también fomenta la confianza y la motivación.

El aumento de la dopamina en las áreas estratégicas del cerebro, como la corteza pre-frontal, puede conducir a niveles de alerta y energía mejoradas por lo que es uno nootrópico que aumenta la felicidad y la toma de decisiones.

7. Los adaptógenos

Tal vez es el nootrópico sobre el que menos se sabe, pero el más práctico por ahora. Los adaptógenos apoyan el mantenimiento general y el equilibrio adecuado de las células del cerebro. Los adaptógenos pueden disminuir la vulnerabilidad a los factores de estrés que pueden interferir con los esfuerzos regulares de mantenimiento celular. Cuanto más esperes para llamar al personal de mantenimiento, más laborioso será el arreglo. Lo mismo ocurre con nuestros sistemas internos. Los adaptógenos pueden ayudar a mantener las funciones cerebrales en orden.

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Los ‘Stacks’ o Pilas

Puede sonar como un término calle, pero para los entusiastas de nootrópicos, las pilas son la mejor opción para aprovechar los beneficios de múltiples mecanismos nootrópicos a la vez. La palabra ‘Stack’ se refiere a la combinación de dos o más nootrópicos conocidos en una mezcla personalizada. La idea detrás de las pilas es combinar los mecanismos de diferentes tipos de nootrópicos para derivar un beneficio aún mayor para el cerebro. Las pilas recomendadas se pueden encontrar y comprar en conjuntos, pero para los consumidores habituales de nootrópicos, la importancia esta en que estas pilas sean altamente personalizables y permiten al usuario ajustar sus propias combinaciones para que sean las idóneas. Los usuarios habituales tienden a apilar nootrópicos que se sabe que se complementan entre sí.

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